O que está por trás do impulso de automação de telecomunicações?

O foco do setor em 5G gerou uma série de tecnologias capacitadoras que são críticas para fornecer uma nova gama de serviços de alto valor. A principal delas é a virtualização seguida de perto pela automação de rede, conforme destacado por uma pesquisa recente da empresa de analistas Forrester. O estudo que questionou mais de 100 executivos seniores de provedores de telecomunicações em todo o mundo descobriu que, nos próximos 12 meses, a implantação da Network Function Virtualization (NFV) foi a preocupação mais urgente (64%), enquanto os recursos de automação para equipes internas ficaram em segundo lugar ( 61%) – com monitoramento, gerenciamento, teste, simulação, automação e orquestração de rede (50%) logo atrás.

A pesquisa oferece uma leitura interessante e destaca que: “Os altos funcionários da indústria apreciam os problemas que as ferramentas não automatizadas trazem para gerenciar seus ciclos de vida de rede de forma suave e lucrativa. Muitos entendem os benefícios que uma solução de automação de ciclo de vida de rede de ponta a ponta de um único fornecedor pode oferecer, como aumento de produtividade e redução de custos; e suas prioridades de infraestrutura e investimento são voltadas para a adoção da automação o mais rápido possível.”

No entanto, há uma nota de cautela, pois os dados mostram que muitos “… têm um longo caminho a percorrer para transformar seus planos em realidade; e vários desafios estruturais estão competindo por sua atenção, algo que o COVID-19 estará exacerbando”.

A combinação de mover a rede para uma abordagem mais centrada em software, juntamente com automação, orquestração e monitoramento se enquadra na categoria de Automação do Ciclo de Vida da Rede e o conceito vem crescendo de forma constante nos últimos anos. O catalisador recente foi a necessidade de fornecer lançamentos 5G bem-sucedidos e oportunos, ao mesmo tempo em que superamos a complexidade de ferramentas sobrepostas e não integradas. A necessidade de automatizar funções também é fundamental para aliviar o impacto da escassez de habilidades agravada pelo aperto contínuo do cinto em todo o setor.

O catalisador 5G

Muitos dentro do setor veem a vantagem do pioneirismo como fundamental e, como tal, colocar o 5G no mercado rapidamente tem sido de suma importância. A primeira onda de implantação se concentrou em infraestrutura compartilhada com 5G implementado na infraestrutura principal 4G existente para permitir lançamentos de marketing – visando gerar conscientização e demanda inicial do usuário. No entanto, grande parte da atualização da rede principal ainda está em andamento e, à medida que as operadoras começam a implantar redes autônomas 5G em grande escala, houve um aumento acentuado no uso de software avançado de planejamento e design para acelerar tarefas importantes, como seleção de sites para garantir que o 5G pode ser implantado com cobertura adequada.

Mesmo com grande parte da atenção voltada para o futuro no que se refere ao 5G, as redes 4G e até 3G existentes ainda são o verdadeiro ganha-pão para as operadoras. O que significa que o investimento em 5G deve ser temperado com a realidade de manter as redes 4G prósperas e atender à mudança nos modelos de consumo que questões como a pandemia e a intensa concorrência colocaram nas operadoras.

Automação do ciclo de vida da rede

A pesquisa destaca outros desafios em torno das operações e os conjuntos correspondentes de ferramentas de gestão atualmente em uso. No espaço de telecomunicações, a pesquisa revela que 56% das operadoras utilizam atualmente um conjunto de ferramentas que abordam diversas partes da infraestrutura. Apenas 1 em cada 7 das organizações pesquisadas possui uma solução integrada de automação e gerenciamento de rede de ponta a ponta. Parte do motivo é a maneira orgânica pela qual as redes cresceram ao longo das gerações e a pesquisa afirma que quase metade (46%) relata que enfrenta dificuldades para obter essas ferramentas para fornecer automação consistente de ponta a ponta. Na verdade, a pesquisa descobriu que apenas 1% dos entrevistados estavam completamente satisfeitos com suas ferramentas de gerenciamento de rede.

O desejo de unificar as tecnologias de gestão, juntamente com os ganhos oferecidos pela automação estão focados em várias áreas-chave. Não sem surpresa, o principal benefício esperado é a economia de custos (73%), embora o desempenho aprimorado da rede (71%) e a implementação acelerada de 5G (70%) não estejam muito atrás.

Uma das descobertas mais interessantes foi onde as operadoras se veem hoje na jornada para o 5G, juntamente com suas prioridades contrastantes para 2021 e 2022. Este ano, apenas 19% estavam focados na criação e entrega de novos serviços em cima do 5G, como IoT ou casos de uso de baixa latência. Isso sugere que a maioria das operadoras reconhece que ainda há muito mais trabalho de infraestrutura a ser realizado. Olhando para o próximo ano e novos serviços 5G saltam para quase o topo da lista de prioridades (55%), sugerindo que muitos veem 2022 como o ano em que o lançamento será concluído e podem começar a testar a água de novos produtos.

Superando desafios

O otimismo sobre a velocidade dos lançamentos de 5G precisa ser moderado por vários fatores. A primeira é que as operadoras ainda precisam distribuir o tempo de engenharia entre as operações de rede existentes e o impulso 5G. Isso é dificultado pela experiência limitada de RF e uma tendência mais ampla de reduzir a equipe de back-office devido às condições comerciais altamente competitivas. O aumento da produtividade tem sido uma clara demanda da indústria nos últimos anos; um sentimento reforçado pela pesquisa que descobriu que 61% dos entrevistados equacionaram o uso da automação do ciclo de vida da rede como uma forma de melhorar a produtividade.

Outro grande disruptor é a chegada do novo ecossistema OpenRAN que – embora ainda adotado apenas por algumas operadoras – está ganhando interesse rapidamente. O OpenRAN pode facilitar o desenvolvimento de redes mais flexíveis e de menor custo, mas traz outro conjunto de habilidades e requisitos de gerenciamento para uma arena já lotada.

A pesquisa recente é apenas um instantâneo de uma indústria que está passando por um de seus períodos de turbulência mais significativos. Ele reflete, de várias maneiras, a mudança de uma década do setor de TI para arquiteturas baseadas em microsserviços e a nuvem – muitas das quais permitem cada vez mais automação. A necessidade de ferramentas que possam funcionar independentemente do fornecedor e da geração de rede é uma prioridade clara para muitos – e os próximos 24 meses testemunharão pioneiros que podem traduzir a visão em processos altamente eficientes como os primeiros a comercializar novos serviços 5G inovadores.

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